Nicole Krueger
Una niña toma una foto de la naturaleza.

Los astrónomos necesitaban ayuda. Una cámara montada en un telescopio en Mauna Kea estaba capturando millones de imágenes del cielo, una potencial mina de oro para detectar deformaciones espaciales o lentes gravitacionales causadas por objetos masivos, que podrían servir como lupa para observar galaxias distantes.

Pero primero tenían que encontrarlos.

Las deformaciones espaciales se muestran en imágenes como un halo o arco alrededor de una galaxia visible. Los algoritmos informáticos parecían la forma más rápida de detectarlos, pero se confunden con demasiada facilidad para hacer clasificaciones precisas. Lo que los astrónomos realmente necesitaban eran cerebros humanos. Muchos de ellos.

“Nuestros cerebros reconocen mejor los patrones que casi cualquier otro cerebro que existe”, dice Ariel Zych, director de educación de Science Friday, un programa de radio y podcast semanal. "Son mejores en eso que los algoritmos".

Para obtener ayuda para escanear las imágenes en busca de lentes gravitacionales, los científicos cargaron sus datos en Zooniverse, portal web para proyectos de ciencia ciudadana. Se asociaron con Science Friday para transmitir un episodio sobre deformaciones espaciales, que incluía una llamada a la acción: ayuda a examinar un millón de imágenes e identifica posibles deformaciones espaciales. Parecía un objetivo ambicioso, pero nadie sabía qué esperar.

En una hora, los científicos ciudadanos de todo el mundo ya habían observado más de 30,000 instantáneas galácticas. Para la semana siguiente, habían superado su objetivo, clasificando más de un millón de imágenes y revelando algunos descubrimientos fascinantes, como una galaxia a más de 7 mil millones de años luz de distancia.

Liberar el potencial de la ciencia ciudadana

Los programas Proyecto Space Warps es solo un ejemplo de la ola de colaboración científica que se está extendiendo por todo el mundo. A medida que los científicos intentan extraer cantidades abrumadoras de datos para nuevos descubrimientos, cada vez más piden a los ciudadanos que los ayuden a recopilar, observar y clasificar información para identificar áreas para un estudio más detallado.

Alrededor de 1.6 millones de personas de todo el mundo participan ahora en proyectos de ciencia ciudadana en Zooniverse. Desde escanear imágenes de estrellas hasta tomar fotos de la vida silvestre y observar las nubes, la ciencia ciudadana es algo que cualquiera puede hacer, generalmente sin ningún otro equipo que el dispositivo móvil en sus bolsillos. No solo la gente común puede colaborar con los científicos, sino que aquellos que participan en descubrimientos emocionantes también podrían terminar como coautores de artículos de investigación publicados.

La ciencia ciudadana también se está poniendo de moda en las escuelas, donde las aulas pueden hacer ciencia del mundo real mientras colaboran con otros participantes de todo el mundo. No solo ayuda a los maestros a cumplir ESTÁNDARES ISTE PARA ESTUDIANTES, pero también tiene el potencial de entusiasmar a los niños con la ciencia.

“No se puede exagerar lo importante que es para los jóvenes sentir que están al mismo nivel que los expertos y los adultos. Les abre la mente a su potencial de logro ”, dice Zych. “La ciencia ciudadana podría ser lo que promete que hay un lugar para ellos en la ciencia si se apegan a ella. Es una herramienta increíblemente poderosa para apuntalar la tubería del vástago ".

Llevando la ciencia al siguiente nivel

pero de verdad funciona?

Muchos científicos se mostraron escépticos sobre la ciencia ciudadana al principio. ¿Qué pasa si nadie se esfuerza en ello? ¿Qué pasa si devuelven datos de mala calidad?

Si Space Warps es una indicación, sus temores eran infundados. Desde la perspectiva de los científicos, el proyecto ha sido un gran éxito. Tres meses después de su lanzamiento, los astrónomos ciudadanos han clasificado casi 3 millones de imágenes, algunas de las cuales han dado lugar a trabajos de investigación publicados.

Con la ayuda de estudiantes, profesores y ciudadanos, los científicos están haciendo nuevos descubrimientos que de otro modo no hubieran sido posibles.

“Cuanto más escucho acerca de los proyectos de ciencia ciudadana, más se hace evidente que es una herramienta útil para prácticamente todos los campos de la ciencia”, dice Zych.

Tampoco podría estar sucediendo en un mejor momento.

"Creo que ha habido una polarización con respecto a la ciencia", dice. “Con muchos estadounidenses, la ciencia no es muy popular. La ciencia ciudadana juega un papel en la mejora de la percepción pública de la ciencia. Al estar involucrado con él, porque es real, agrega credibilidad.

“La ciencia no es necesariamente gente que hace cosas a puerta cerrada sin rendir cuentas. Es aún más poderoso cuando hay una amplia participación en la generación de datos valiosos ".

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Nicole Krueger es una escritora y periodista independiente con una pasión por descubrir qué es lo que hace que los estudiantes se muevan.